Skin-stitched Tattoo, un art inuit méconnu

Le Skin-Stitched est littéralement la peau cousue (pour la tatouer). Cette pratique était celle des Inuits. À l’arrivée des missionnaires au début du XIXe siècle, le rituel s’est éteint avec les anciens, dans la nuit noire de l’Arctique. Sylvain Bérard est parti à la rencontre d’Aresh, une tatoueuse inuite qui reprend le flambeau familial. C’est ainsi que le jeune photographe va vivre l’expérience unique de pratiquer le skin-stitched tattoo.

Texte : Alexandra Bay – Photos : Canadian Museum of History – Bibliothèque nationale de Norvège – Bibliothèque et Archives Canada – Freshwater and Marine Image Bank – Little Inuk Photography

Femme Yupiget tatouant. @D.R.

Le skin-stitched tattoo (on peut aussi dire skin-stitching ou skin-stitch) ou tatouage inuit remonterait à plus de 3 500 ans. Comme pour de nombreuses tribus de tradition orale, il n’existe pas de textes d’époque qui détaillent la pratique. La preuve la plus ancienne est une sculpture tatouée datant de 1700 av. J.-C. Fin du XIXe et début du XXe siècle, quelques mémoires de médecine et livres sur le tatouage évoquent la technique de la couture. On retient la description complète du livre de Jacques Delarue et Robert Giraud (1950) : « Les tatouages du milieu ». Les auteurs expliquent que le tatoueur « introduit dans la peau, à l’aide d’une aiguille, un fil préalablement graissé et imbibé de noir de fumée. Le fil, entraîné par l’aiguille selon les contours du dessin, abandonne son colorant entre chair et peau. »

D’ailleurs, les femmes pratiquaient majoritairement l’art du skin-stitched tattoo, comme le précise l’anthropologue américain Lars Krutak : « Les femmes tatoueuses âgées étaient les plus respectées. Elles étaient souvent couturières, maniant les peaux tannées avec dextérité. Leur précision comptait pour l’exécution du tatouage. » Lars conclut : « L’épouse au visage tatoué avec la suie de lampe noire était respectée comme une matrone ».

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